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Qui est Saul Bellow ?

Saul Bellow

Lachine, 1915 - Brookline, Massachusetts, 2005

Universitaire et romancier, au confluent de trois cultures - américaine, russe et yiddish -, Saul Bellow se veut un moraliste, un chroniqueur de son siècle et un découvreur d'idées nouvelles. Cet humaniste est peut-être l'écrivain américain qui récapitule le mieux l'expérience des immigrants ou fils d'immigrants à la découverte de leur Amérique, en porte-à-faux dans leur pays et dans leur époque : de cette instabilité, de ce désarroi du moi, il a fait le thème de toute son œuvre, laquelle atteint rapidement une audience internationale et est couronnée du prix Nobel en 1976.

Saul Bellow naît au Canada, à Lachine, une banlieue industrielle de Montréal, le 10 juin 1915. Ses parents ont émigré deux ans auparavant de la Russie du tsar, de Saint-Pétersbourg. Le père de Saul, Abraham Bellow – le « gentilhomme » évoqué dans le roman le plus autobiographique, Herzog –, après avoir fait faillite comme boulanger, exerce plusieurs petits métiers. L'enfant grandit dans un quartier miséreux de Montréal, au contact de la communauté juive. Lorsqu'il a neuf ans, la famille Bellow émigre de nouveau et s'installe dans un quartier polonais du West Side de Chicago. Saul a une enfance rêveuse et solitaire – studieuse aussi, car il est très tôt attiré par les choses de l'esprit. L'influence juive est prépondérante; il suit d'ailleurs un enseignement talmudique.

Étudiant brillant, il fréquente l'université de Chicago, puis la Northwestern University où il étudie l'anthropologie et la sociologie. Jeune écrivain, pour gagner sa vie, il collabore quelque temps à l'Encyclopaedia Britannica tout en enseignant dans un collège de Chicago. Pendant la Seconde Guerre mondiale, il sert dans la marine marchande; dès la fin du conflit, il s'installe à New York.

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